Wednesday, March 19, 2008 19-Feb-08: Goodbye gasoline? Not so fast

Goodbye gasoline? Not so fast

Spreading car culture will push gasoline demand ever higher, but experts say it will need some help to meet the world's growing energy needs.

By Steve Hargreaves, staff writer

As more folks buy cars in expanding economies like India and China gasoline demand is expected to soar.

HOUSTON ( -- Gasoline use over the next two decades is expected to soar as developing nations get richer and more people there buy cars, but gas alone won't be able to shoulder the burden.

Along with their surging economies, the number of cars in India and China is expected to jump to 1.2 billion by 2050 from 20 million just a few years ago.

"Will oil be able to supply this increase in demand?" Dalton Perras, a director at Cambridge Energy Research Associates (CERA), asked at the group's annual energy conference here in Houston. (See correction below)

It will certainly supply a lot of it, he said. Dalton expects oil use in the worldwide transport sector to jump 50% by 2030. But it will need some help to meet the world's energy needs.

Experts here say the fuel mix of the future must rely not just on gasoline, but a variety of sources - everything from biofuels and electric power to synthetic fuels, natural gas and greater efficiency will all help meet this growing demand.

Although diversifying the world's fuel sources may help meet growing demand, the development of alternative fuel sources is still in a nascent stage with serious ecological and humanitarian concerns remaining unclear.

The biofuel "solution." There have been many questions asking if corn-based ethanol is actually any better than gasoline when it comes to reducing greenhouse gasses. And their growing use has been attributed to rising food costs worldwide. Largely because of these concerns, the energy bill recently signed into law by President Bush says a big chunk of future biofuels must come from non-food crops like switch grass and corn stalks.

CERA predicts biofuels in the U.S. will go from about 2 percent of the current fuel mix to 15 by 2022, as mandated in the new energy law. In South America, biofuel use could make up 25 percent of the continent's fuel mix, led by Brazil's sugar-based ethanol industry. The Europeans, long fans of diesel engines, are also expected to boost their biodiesel use.

Because ethanol is difficult to transport and store, that opens the door for other biofuels like biobutenol and methanol to take a share of the biofuel market, said Tiffany Groode, an associate director at CERA.

Electricity and the plug-in hybrid. The electric industry is also expected to help meet future vehicle fuel needs, as more cars utilize "plug-in hybrid" technology. Hybrid cars are powered by both gasoline and electricity. In most of today's hybrids all the power is generated on-board by the gasoline engine. A plug-in hybrid can also take in electricity from a wall outlet, greatly extending its range.

Plug-in hybrids can lift a lot of the load from gasoline's shoulders, if plug ins suddenly replaced all the vehicles on the road today, electricity use would rise by only a sixth while oil use would fall by two-thirds, said Dalton.

But plug-in electric vehicles, which would need power outlets at parking lots nationwide, face the same infrastructure challenges as cars that run primarily on biofuel.

Groode said only 2 to 3 of the vehicles in the U.S. can use a fuel mix containing more than 10 percent ethanol. Problem is, no one wants to buy the vehicles because there are very few gas stations that sell a mostly ethanol blend. But gas stations don't want to put in the ethanol pumps because so few people drive those cars.

'It's kind of a chicken and the egg thing," she said.

Tuning up fuel efficiency will also play a role. It's essential for the automotive industry to have clearer picture on the future price of fuel, as well as future fuel mixes like those containing the biofuel they may be required to use, according to Julius Pretterebner, a CERA Director.

But even with biofuels, plug-in hybrids, and greater efficiency, oil will still play a central role to meet demand from many people buying cars.

"We see conventional fuels today, we saw them in the past, and we will see them in the future," said Pretterebner.

Correction: An earlier version of this story misidentified Dalton Perras as Jim Dalton. To top of page

Monday, March 10, 2008

Fortune 27-Feb-08: Waste Not, Want Not

February 27 2008: 4:49 AM EST

Waste not, want not

Plastics maker Sintex seeks to solve India's energy and sanitation problems in one stroke - with an at-home biogas digester.

By Jeremy Kahn

A Sintex digester can turn manure into fuel for cooking and electricity.

(Fortune Magazine) -- Sintex Industries, a plastics and textiles manufacturer in Gujarat, India, is betting it can find profit in human waste. Its new biogas digester turns human excrement, cow dung, or kitchen garbage into fuel that can be used for cooking or generating electricity, simultaneously addressing two of India's major needs: energy and sanitation.

Sintex's digester uses bacteria to break down waste into sludge, much like a septic tank. In the process, the bacteria emit gases, mostly methane. But instead of being vented into the air, they are piped into a storage canister.

A one-cubic-meter digester, primed with cow dung to provide bacteria, can convert the waste generated by a four-person family into enough gas to cook all its meals and provide sludge for fertilizer. A model this size costs about $425 but will pay for itself in energy savings in less than two years. That's still a high price for most Indians, even though the government recently agreed to subsidize about a third of the cost for these family-sized units. "We want to create a new industry for portable sanitation in India that's not available now," says S.B. Dangayach, Sintex's managing director.

Government officials plan to end open defecation by 2012 (hundreds of millions of Indians use railroad tracks or other outdoor locales instead of toilets) and say biogas plants are part of the solution. A.R. Shukla, a scientific advisor in the Ministry of New and Renewable Energy, says India could support 12 million such plants, but only 3.9 million - mostly pricier models big enough to accommodate entire villages - have been installed to date. And last year the government fell far short of its target for new installations.

The future can be glimpsed on a dusty, rutted road in a poor South Delhi neighborhood. Here 1,000 people use an immaculately clean public toilet constructed by a nonprofit foundation, the Sulabh Sanitation Movement. The biogas digester attached to toilets provides cooking gas for a 600-student school and vocational-training program the foundation runs. In the past, nongovernmental organizations like Sulabh were the only ones offering biogas digesters.

But Sintex is hoping cities, real estate developers, building managers, and hospitals will jump at a ready-made way to harness the same energy.

Biogas digesters are just a small fraction of Sintex's business. The company has installed only about 100 of them. But it plans to increase investment and production tenfold in the coming year. That growth potential has helped Sintex stock more than double this past year. Human waste may be a stinky business, but to investors it smells like money. To top of page

Tuesday, February 26, 2008

Kompas 26-Feb-08: Menabur Benih Jarak Pagar

Menabur Benih Jarak Pagar
Domo (27), pemuda Desa Kanigoro, Kabupaten Gunung Kidul, DI Yogyakarta, menunjukkan salah satu pohon jarak terbesar yang tumbuh di bukit bebatuan batu karang, Minggu (10/2). Tanaman yang bisa tumbuh di lahan gersang ini menghasilkan biji yang dapat diolah menjadi minyak biodiesel.
Selasa, 26 Februari 2008 | 01:35 WIB

Nawa Tunggal

Pernyataan Tukijo (54) senada dengan Rudolf Diesel (1858-1913), penemu mesin diesel berkebangsaan Jerman. Tukijo, petani desa pelosok yang sama sekali tidak pernah mengenyam pengalaman soal energi itu, mengatakan, pada saatnya nanti pemakaian minyak dari biji jarak menjadi penting seperti pemakaian minyak bumi sekarang.

Rudolf Diesel cukup dikenal. Di antaranya melalui pidato penerimaan hak paten atas hasil karyanya berupa mesin berbahan bakar minyak kacang dan minyak ganja pada tahun 1912. Dia menyatakan, pemakaian minyak nabati sebagai bahan bakar untuk saat ini sepertinya tidak berarti. Tetapi, pada saatnya nanti akan menjadi penting, sebagaimana minyak bumi dan batu bara.

Tukijo ditemui Kompas pertengahan Februari lalu di tengah kesibukannya membuat kandang ayam di Desa Kanigoro, Kecamatan Saptosari, Kabupaten Gunung Kidul, Provinsi Daerah Istimewa Yogyakarta. Sejak dua tahun terakhir, Tukijo terbilang paling banyak menanam jarak pagar (jatropha curcas) di desanya.

Dia menanam jarak karena berpegang pada pesan tetua desanya agar menjaga kelangsungan tanaman jarak. Sebab biji jarak akan memberikan manfaat manakala kegelapan malam sudah tidak bisa diatasi lagi, misalnya, ketika sudah tidak dapat ditemui lagi minyak seperti sekarang.

Dengan cara ditusuk seperti sate, menurut Tukijo, biji jarak menjadi bahan bakar untuk obor penerangan. Seperti itulah, sekarang biji jarak belum memiliki arti penting. Tetapi pada saatnya akan memberi manfaat.

”Semua lereng yang menjadi wewenang saya, dan luasnya sekitar lima hektar, sudah saya penuhi dengan tanaman jarak,” kata Tukijo dengan mantap.

Tukijo bersama Kastini, istrinya, sehari-hari lebih menggantungkan nafkah dari panenan jagung, ketela, kacang tanah, maupun padi tadah hujan. Juga hasil sampingan atas pesanan kandang ayam maupun mebel kayu. Nafkah yang mereka peroleh bisa menghidupi empat anaknya.

Harapan baru

Baru-baru ini, harapan memperoleh nafkah lain didapat Tukijo. Tukijo mendengar informasi dari sesama petani maupun warga lainnya kalau biji jarak yang semula tidak dipedulikan, dalam beberapa tahun ke depan akan memiliki harga tersendiri.

Hati Tukijo menjadi tergerak untuk menanam jarak di lahannya sebanyak mungkin. Apalagi penanaman jarak tergolong mudah.

”Dengan satu biji jarak bisa tumbuh dan berproduksi sampai puluhan tahun lamanya. Jarak juga bisa ditanam di lahan yang tidak subur atau berbatu sekalipun,” kata Tukijo.

Pada awalnya, Tukijo mengambil bibit jarak yang tumbuh liar untuk ditanam berjejer teratur di ladangnya yang berupa-lereng-lereng berbatu karang.

Lama-kelamaaan, ada anak- anak sekolahan yang sengaja mencari bibit jarak liar untuk dijual kepadanya. Tukijo pun sempat membeli 250 bibit jarak liar dari mereka dengan harga Rp 25 per batang.

Keinginan memperbanyak tanaman jarak diteruskan Tukijo dengan membeli enam pikul batang jarak dewasa dari warga lainnya. Setiap pikul memuat 12 ikat batang jarak dewasa untuk dijadikan stek.

Kemudian atas kepedulian sebuah perusahaan dari Kudus, Jawa Tengah, PT Pura Grup, Tukijo memperoleh bantuan tiga kilogram benih biji jarak. Setiap satu kilogram itu berisi sekitar 1.500 biji jarak.

Tukijo memperkirakan sudah lebih dari 15.000 batang pohon jarak ia tanam. Beberapa warga lainnya membenarkan, Tukijo tergolong petani yang paling banyak menanam jarak di desanya.

”Kalau saya baru menanam sekitar 5.000 batang jarak. Belum begitu banyak,” kata Suparman, petani lain di Desa Kanigoro.

Mandiri energi

Petani menanam jarak di Desa Kanigoro semata dirangsang oleh adanya informasi peluang pasar biji jarak dapat meningkatkan nafkah hidup. Petani yang menanam jarak di Desa Pendem, Kecamatan Ngaringan, Grobogan, Jawa Tengah, memperoleh intervensi dari pemerintah supaya menanam jarak untuk menciptakan desa mandiri energi.

Sahrijan (43), Ketua Kelompok Tani Jarak Sidomakmur di Desa Pendem, mengatakan, tidak mudah untuk menciptakan desa mandiri energi. Masyarakat memerlukan contohnya.

”Desa mandiri energi yang saya bayangkan, ketika saya bisa mengganti solar dengan minyak jarak yang bisa diproduksi sendiri untuk traktor pengolah tanah di sawah. Kemudian minyak jarak itu bisa juga untuk bahan bakar mesin pengolah kayu,” kata Sahrijan yang juga pengusaha kayu di Grobogan, wilayah yang cukup dikenal dari produksi kayu jatinya.

Sahrijan memiliki sawah berpengairan cukup untuk tanaman padi seluas tiga hektar. Ia menyisihkan sebagian lahan untuk 1.100 batang jarak yang diberikan dinas kehutanan setempat sebagai percontohan program desa mandiri energi.

Belum ada satu tahun menanam jarak, Sahrijan sudah bisa memanen buah awal di luar dugaannya. Pada April 2007, ia memetik biji jarak 55 kilogram (kg). Pada Juni 2007, hampir 100 kg ia dapatkan. Kemudian sebulan berikutnya, 46 kg ia petik lagi.

Biji jarak sekitar 200 kg itu lalu dijual Sahrijan ke Salatiga. Harga biji jarak kering itu mencapai Rp 2.000 per kilogram.

Sahrijan mengatakan, saat ini belum bisa mewujudkan desa mandiri energi karena pasokan biji jarak masih terbatas. Tidak banyak petani yang tertarik untuk memproduksi jarak sebelum ada contoh yang nyata-nyata bisa mendukung perekonomian mereka. ”Sampai sekarang saja baru ada empat anggota kelompok tani jarak di desa saya,” kata Sahrijan.

Skala nasional

Di dalam skala nasional, penanaman jarak mulai marak setelah ada Keputusan Presiden Nomor 10 Tahun 2006 tentang pembentukan Tim Nasional (Timnas) Pengembangan Bahan Bakar Nabati (BBN). Tetapi, tanaman jarak tidak berdiri sendiri sebagai bahan baku BBN.

Selain jarak, ada bahan baku BBN lainnya berupa singkong, tebu, dan kelapa sawit. Komoditas jarak dan kelapa sawit untuk diolah menjadi bahan bakar diesel atau biodiesel, sedangkan singkong dan tebu untuk bioetanol.

Seperti dilaporkan Ketua Timnas Pengembangan BBN Alhilal Hamdi kepada Presiden pada Desember 2007, dari target penanaman jarak tahun 2006-2010 seluas 1,59 juta hektar, saat ini baru tercapai 94.200 hektar.

Data penanaman bahan baku BBN berikutnya dengan tahun pencapaian target yang sama, berupa singkong dengan komitmen sejumlah investor seluas 782.000 hektar, baru dicapai 52.195 hektar. Untuk tebu ditargetkan 698.000 hektar, sudah terealisasi 400.100 hektar.

Kemudian untuk kelapa sawit hanya dipaparkan target sesuai komitmen 3,43 juta hektar. Saat ini, produksi kelapa sawit ditengarai lebih diutamakan untuk memenuhi permintaan pasar internasional karena harganya sedang membaik.

Di antara keempat bahan baku BBN itulah, jarak memiliki arti penting. Sebab jarak merupakan satu-satunya komoditas yang tidak bersaing dengan kebutuhan pangan.

Seperti komoditas kelapa sawit yang makin dimaui Eropa untuk bahan baku BBN, akhir-akhir ini melambungkan harga minyak mentah kelapa sawit. Produk pangan dari pengolahan minyak kelapa sawit seperti minyak goreng, kemudian terpengaruh.

Minyak goreng dalam beberapa waktu lalu sempat langka. Kemudian muncul kembali dengan harga yang turut melonjak.

Berbeda halnya jika minyak jarak sama-sama untuk bahan baku BBN jenis biodiesel yang ditingkatkan. Di situ pulalah letak arti penting saat ini menabur benih jarak untuk energi masa depan....